Traduzione di alcuni estratti del lungo articolo di Y. N. Harari apparso sul Times del 15 marzo 2020

Di chi è la “colpa”?
“Molte persone incolpano la globalizzazione per l’epidemia di Coronavirus, e affermano che l’unico modo per prevenire ulteriori focolai di questo tipo è la de-globalizzazione del mondo. Costruisci muri, limita i viaggi, riduci gli scambi. Tuttavia, mentre la quarantena a breve termine è essenziale per fermare le epidemie, l’isolazionismo a lungo termine porterà al collasso economico, senza offrire alcuna protezione reale contro le malattie infettive. Anzi, il contrario. Il vero antidoto all’epidemia non è la segregazione, quanto piuttosto la cooperazione.
Le epidemie hanno ucciso milioni di persone molto prima dell’attuale era della globalizzazione”.

Cos’è cambiato nei secoli?
“Sia l’incidenza che l’impatto delle epidemie sono diminuiti drasticamente. Nonostante orrendi focolai come l’AIDS e l’Ebola, nel ventunesimo secolo le epidemie uccidono una percentuale molto più piccola di umani rispetto a qualsiasi altro periodo precedente, fin dall’età della pietra. Questo perché la migliore difesa che gli umani hanno contro i patogeni non è l’isolamento, ma l’informazione. L’umanità ha vinto la guerra contro le epidemie perché nella corsa agli armamenti tra agenti patogeni e medici, i patogeni si basano su mutazioni cieche mentre i medici si basano sull’analisi scientifica delle informazioni”.

Nel corso dell’ultimo secolo, scienziati, medici e infermieri di tutto il mondo hanno messo insieme informazioni e sono riusciti a comprendere sia il meccanismo alla base delle epidemie sia i mezzi per contrastarle. La teoria dell’evoluzione ha spiegato perché e come scoppiano nuove malattie, e come le vecchie malattie diventano più virulente. La genetica ha permesso agli scienziati di spiare il manuale di istruzioni dei patogeni. Mentre i medievali non hanno mai scoperto cosa abbia causato la Morte Nera, gli scienziati hanno impiegato solo due settimane per identificare il nuovo Coronavirus, sequenziarne il genoma e sviluppare un test affidabile per identificare le persone infette.

Una volta che gli scienziati hanno capito cosa causa le epidemie, è diventato molto più facile combatterle. Vaccinazioni, antibiotici, miglioramento dell’igiene e un’infrastruttura medica molto più efficace hanno permesso all’umanità di avere il sopravvento sui suoi predatori invisibili. Nel 1967, il vaiolo ha infettato ancora 15 milioni di persone e ne ha uccise 2 milioni. Ma nel decennio successivo una campagna globale di vaccinazione contro il vaiolo ebbe così tanto successo, che nel 1979 l’Organizzazione Mondiale della Sanità dichiarò che l’umanità aveva vinto e che il vaiolo era stato completamente sradicato. Nel 2019 non una sola persona è stata infettata o uccisa dal vaiolo”.

 

Cosa ci insegna questa storia per l’attuale epidemia di Coronavirus?

“Innanzitutto, implica che non puoi proteggerti chiudendo permanentemente i tuoi confini. Ricorda che le epidemie si diffondevano rapidamente anche nel Medioevo, molto prima dell’era della globalizzazione. Quindi, anche se riducessi le tue connessioni globali al livello dell’Inghilterra nel 1348, ciò non sarebbe ancora sufficiente. Per proteggerti davvero attraverso l’isolamento, andare indietro fino al Medioevo non servirà. Dovresti andare fino all’età della pietra. Puoi farlo?

In secondo luogo, la storia indica che la protezione reale deriva dalla condivisione di informazioni scientifiche affidabili e dalla solidarietà globale. Quando un paese è colpito da un’epidemia, dovrebbe essere disposto a condividere onestamente informazioni sull’epidemia senza paura della catastrofe economica – mentre altri paesi dovrebbero essere in grado di fidarsi di tali informazioni e dovrebbero essere disposti a tendere una mano anziché ostracizzare la vittima. Oggi la Cina può insegnare ai paesi di tutto il mondo molte importanti lezioni sul coronavirus, ma ciò richiede un alto livello di fiducia e cooperazione internazionale”.

 

Qual è il ruolo della cooperazione internazionale?
“La cooperazione internazionale è necessaria anche per misure di quarantena efficaci. La quarantena e il blocco sono essenziali per fermare la diffusione delle epidemie. Ma quando i paesi diffidano l’uno dell’altro e ogni paese sente che è da solo, i governi esitano a prendere misure così drastiche. Se scopri 100 casi di coronavirus nel tuo paese, rinchiuderesti immediatamente intere città e regioni? In larga misura, ciò dipende da cosa ti aspetti dagli altri paesi. Bloccare le proprie città potrebbe portare al collasso economico. Se pensi che altri paesi verranno in tuo aiuto, avrai maggiori probabilità di adottare questa misura drastica. Ma se pensi che altri paesi ti abbandoneranno, probabilmente esiterai fino a quando non sarà troppo tardi.

Forse la cosa più importante di cui le persone dovrebbero rendersi conto su tali epidemie è che la diffusione dell’epidemia in qualsiasi paese mette in pericolo l’intera specie umana. Questo perché i virus si evolvono. Virus come il Corona hanno origine negli animali, come ad esempio i pipistrelli. Quando saltano sugli umani, inizialmente i virus si adattano male ai loro ospiti. Durante la replicazione nell’uomo, i virus occasionalmente subiscono mutazioni. La maggior parte delle mutazioni sono innocue. Ma ogni tanto una mutazione rende il virus più contagioso o più resistente al sistema immunitario umano – e questo ceppo mutante del virus si diffonderà rapidamente nella popolazione umana. Dal momento che una singola persona potrebbe ospitare trilioni di particelle di virus che subiscono una replicazione costante, ogni persona infetta offre al virus trilioni di nuove opportunità per adattarsi maggiormente all’uomo. Ogni corriere umano è come una slot machine che fornisce al virus trilioni di biglietti della lotteria – e il virus deve pescare un solo biglietto vincente per prosperare.

Mentre leggi queste righe, forse una mutazione simile si sta verificando in un singolo gene nel coronavirus che ha infettato una persona a Teheran, Milano o Wuhan. Se questo sta davvero accadendo, si tratta di una minaccia diretta non solo agli iraniani, agli italiani o ai cinesi, ma anche alla tua vita. Le persone in tutto il mondo condividono l’interesse per la vita e la morte di non offrire al coronavirus tale opportunità. Ciò significa che dobbiamo proteggere ogni persona in ogni paese.

Negli anni ’70 l’umanità è riuscita a sconfiggere il virus del vaiolo perché tutte le persone in tutti i paesi sono state vaccinate contro il vaiolo. Se anche un solo paese non fosse riuscito a vaccinare la sua popolazione, avrebbe potuto mettere in pericolo l’intera umanità, poiché finché il virus del vaiolo esisteva e si evolveva da qualche parte, poteva sempre diffondersi di nuovo ovunque.

Nella lotta contro i virus, l’umanità deve proteggere da vicino i confini. Ma non i confini tra i paesi. Piuttosto, deve proteggere il confine tra il mondo umano e la sfera del virus. Il pianeta Terra sta collaborando con innumerevoli virus e nuovi virus sono in costante evoluzione a causa di mutazioni genetiche. Il confine che separa questa sfera virale dal mondo umano passa all’interno del corpo di ogni singolo essere umano. Se un virus pericoloso riesce a penetrare questo confine ovunque sulla terra, mette in pericolo l’intera specie umana.

Nel corso dell’ultimo secolo, l’umanità ha fortificato questo confine come mai prima d’ora. I moderni sistemi sanitari sono stati costruiti per fungere da muro su quel confine e infermieri, medici e scienziati sono le guardie che lo pattugliano e respingono gli intrusi. Tuttavia, lunghe sezioni di questo confine sono state lasciate tristemente esposte. Ci sono centinaia di milioni di persone in tutto il mondo a cui mancano anche i servizi sanitari di base. Questo mette in pericolo tutti noi. Siamo abituati a pensare alla salute in termini nazionali, ma fornire una migliore assistenza sanitaria a iraniani e cinesi aiuta a proteggere anche israeliani e americani dalle epidemie. Questa semplice verità dovrebbe essere ovvia per tutti, ma sfortunatamente sfugge anche ad alcune delle persone più importanti del mondo.

Oggi l’umanità affronta una crisi acuta non solo a causa del coronavirus, ma anche a causa della mancanza di fiducia tra gli umani. Per sconfiggere un’epidemia, le persone devono fidarsi degli scienziati esperti, i cittadini devono fidarsi delle autorità pubbliche e i paesi devono fidarsi reciprocamente. Negli ultimi anni, i politici irresponsabili hanno deliberatamente minato la fiducia nella scienza, nelle autorità pubbliche e nella cooperazione internazionale. Di conseguenza, stiamo affrontando questa crisi priva di leader globali che possono ispirare, organizzare e finanziare una risposta globale coordinata”.

 

 

Qual è la situazione geopolitica attuale?
“La xenofobia, l’isolazionismo e la sfiducia ora caratterizzano gran parte del sistema internazionale. Senza fiducia e solidarietà globale non saremo in grado di fermare l’epidemia di coronavirus e probabilmente vedremo altre epidemie in futuro. Ma ogni crisi è anche un’opportunità. Speriamo che l’attuale epidemia aiuterà l’umanità a realizzare il grave pericolo rappresentato dalla disunità globale.

Per fare un esempio importante, l’epidemia potrebbe essere un’occasione d’oro per l’Unione Europea per riguadagnare il sostegno popolare che ha perso negli ultimi anni. Se i membri più fortunati dell’Unione Europea inviano rapidamente e generosamente denaro, attrezzature e personale medico per aiutare i loro colleghi più colpiti, questo dimostrerebbe il valore dell’ideale europeo meglio di qualsiasi discorso. Se, d’altra parte, ogni paese viene lasciato a provvedere a se stesso, allora l’epidemia potrebbe suonare la campana a morte dell’Unione Europea.

In questo momento di crisi, la lotta cruciale si svolge all’interno dell’umanità stessa. Se questa epidemia si traduce in una maggiore disunione e sfiducia tra gli umani, sarà la più grande vittoria del virus. Quando gli umani litigano, i virus raddoppiano. Al contrario, se l’epidemia si traduce in una più stretta cooperazione globale, sarà una vittoria non solo contro il coronavirus, ma contro tutti i futuri agenti patogeni”.